¿Es COVID-19 el peor virus de la historia?

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La respuesta sencilla es no, por lejos no. Pero dada la cobertura en los medios, puede parecer a eso. Hay varios factores que en conjunto hacen parecer que esta pandemia es especialmente mala.

Partiendo de que ha sido mucho tiempo desde el ha habido una enfermedad tan masiva en el mundo. Antes de 1900 era relativamente difícil que una enfermedad pueda llegar tan rápido y lejos como hoy.

También hay que considerar que hay razones personales, políticas y monetarias para hacer del COVID-19 lo más temible. Los medios, en búsqueda de videntes, quiere presentar una narrativa lo más preocupante; los políticos ven que es una oportunidad para incrementar gasto; y las personas pueden llamar la atención con publicaciones en redes sociales que crean miedo.

Es una preocupación, no el fin del mundo

La realidad es que no es un virus excepcionalmente mortífero, y no es el primer brote de un coronavirus, ni el más letal de los brotes de coronavirus. Sin embargo, precisamente porque es menos mortífero, puede ser más peligroso y difícil de controlar.

La designación oficial de la pandemia actual es COVID-19, pero el virus en sí se llama SARS-CoV-2. ¿Suena familiar? Pues, es una variación del brote de SARS entre el 2002-03. En esa ocasión había una mortalidad de casi 10%, pero se logró contener relativamente rápido, infectado a un poco más de 8 mil personas.

Casos históricos

Muchos han trazado paralelos con pandemias anteriores. Uno de los más citados es la pandemia de gripe de 1918 que surcó por el mundo antes de finalizar la segunda guerra mundial. Más de un cuarto de la población se vió afectada, y se estima los muertes en 50 millones.

Ese gripe originó también en China, pero es un virus completamente distinto a la pandemia actual: fue influenza. La influenza es una aflicción estacional que mata a unos 250,000 personas al año en todo el mundo. No fue que el de 1918 fue especialmente letal, más bien la desnutrición y poco higiene llevó al esparcimiento de bacterias que llevaron a las muertes.

Lávese las manos

Ese último punto es una de las claves de por qué no hemos tenido una pandemia hace tiempo: el higiene ayuda prevenir el contagio de viruses letales y las infecciones secundarias de bacterias que podrían venir después.

Cuando se piensa en pandemias, algunos podrían acordarse de la peste negra o bubónica, pero eso fue causado por una bacteria. Similarmente la cólera ha reclamado más vidas que las pandemias virales, pero también es una bacteria.

El peor de los peores

La pandemia del que muchos se olvidan como el peor de la historia es el brote de viruela en las Américas luego de la llegada de Europeos. Se estima que hasta un 90% sucumbió a la enfermedad, matando a más de 100 millones de personas.

A pesar de la letalidad de la viruela, ha sido prácticamente erradicada gracias a la vacuna. Esa es la esperanza en este momento para COVID-19; contenerlo para dar tiempo suficiente para desarrollar una vacuna.

Hay más de 100 instituciones en todo el mundo colaborando en desarrollar una vacuna, y una vez que se desarrolle una efectiva, probablemente entonces será el fin definitivo del coronavirus.

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