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¿Cómo funciona un estrangulamiento de posiciones cortas (short squeeze)?

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El episodio de WallStreetBets tuvo bastante cobertura sensacionalista en los medios. Parte se debía a que los comentaristas no eran expertos en el tema, pero poco se explicaba qué estaban haciendo. Es una jugada clásica en el mercado conocido como un estrangulamiento de posiciones cortas, pero muchos prefieren usar la versión en inglés que es más sucinto: “short squeeze”.

La situación era novedosa porque lo estaban haciendo un grupo de traders por redes sociales. Era lógico que los aspectos novedosos ganaran más atención, pero sigue siendo una práctica normal.

Entonces, ¿qué es un short squeeze?

Básicamente es cuando un grupo de traders forzan el alza de un activo para obligar a los que vendieron corto el mismo activo tengan que comprar. La pregunta más relevante es cómo se logra hacer eso, en particular cuando son traders minoristas.

Recordemos cómo funciona la venta corta: básicamente es un contrato futuro. Permite a un trader vender un activo ahora, pero lo oblicua a comprar en un futuro específico. Si el precio es menor, gana; si el precio es mayor, pierde. El elemento clave es que quien vende corto está obligado a comprar el activo, independiente del precio. Eso significa que la venta corta tiene un límite de ganancia (el precio de una acción no baja de 0), cuando en teoría puede tener pérdida infinita.

Los resguardos

Normalmente, hay millones de acciones, y las empresas tienen valuaciones de millones de dólares hasta miles de millones de dólares. Una sóla persona vendiendo corto no está en riesgo de ser estrangulada, porque tiene muchas opciones para comprar. También es por qué un trader único no puede hacer un short squeeze: esencialmente tiene que comprar todas las acciones de la empresa.

En el caso de GameStop, había sido sobrevendido (ilegalmente, podrían señalar algunos). Tenía un modelo de negocio a base de ventas físicas en medio de una pandemia. Habían buenas razones para que muchos lo vendieran corto.

La jugada

Alguien se dió cuenta de una oportunidad de que si hubieron suficientes traders para comprar esa acción, haría subir el precio por sobre el precio de los cortos. La mayoría de las instituciones que habían vendido corto a GameStop eran grandes fondos especulativos. Entonces, era posible comprar acciones antes del vencimiento de los cortos, y entonces vender las acciones a los fondos especulativos a un precio mucho más alto cuando estaban obligados por contrato a comprar.

Para lograr eso, había que comprar todas las acciones posibles. Primero, para hacer subir el precio. Segundo, para forzar a los fondos especulativos a comprar. A medida que subía el precio, la reacción natural de quienes estaban corto sería comprar para cubrir sus posiciones, forzando el precio aún más alto.

Por qué este es un caso especial

Como require de mucha capital para comprar todas las acciones disponibles de una empresa, típicamente un short squeeze es sólo una opción para alguien con mucho dinero. Pero un grupo de traders pequeños pueden juntar su plata para hacer algo como esto, siempre y cuando todos se coordinan, y tienen suficiente confianza entre ellos para no vender sus acciones hasta el momento oportuno.

GameStop fue una oportunidad única para que los traders minoristas podrían efectuar un short squeeze. No quiere decir que no habrá situaciones como esta en el futuro; de hecho, el éxito de WSB sugiere que es definitivamente posible. Nada más que es algo complicado, y requiere de circunstancias especiales, entonces seguirá siendo poco común.

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